Переход вещества из одного состояния в другое в конечном счете определяется температурой вещества.

При температуре, близкой к абсолютному нулю (—273°С), скорость движения и колебания молекул очень малы и практически все вещества находятся в твердом кристаллическом состоянии. Молекулы в таком веществе располагаются в правильном порядке, образуя решетки различной геометрической структуры. Такие тела обладают значительной прочностью и стремятся сохранять ранее приданную им форму. По мере повышения температуры вещества молекулы в кристаллической решетке ускоряют свои колебания вокруг положения равновесия и в конце концов покидают свои места. Кристаллические связи разрываются, вещество делается менее прочным; молекулы уже могут передвигаться на большие расстояния, скорость их теплового движения растет. Так происходит переход веществ из твердого состояния в жидкое. Этот переход для различных веществ наблюдается при различных температурах: для водорода, например, он имеет место при температуре, близкой к абсолютному нулю, а для ряда металлов — при очень высоких температурах.

В жидкости молекулы «упакованы» также очень плотно, но они обладают большей свободой движения, и поэтому жидкость не сохраняет своей формы, обладает текучестью и стремится занять форму сосуда, в котором она размещается. При любой температуре жидкого вещества всегда найдется некоторое количество молекул (атомов), обладающих большой скоростью. Если энергия этих частиц достаточна для преодоления сил поверхностного натяжения, то они будут вылетать за поверхность жидкости, т. е. будет происходить испарение.

При дальнейшем повышении температуры средняя скорость молекул внутри жидкости увеличивается. Все большее число молекул имеет возможность покинуть поверхность жидкости, скорость испарения увеличивается, и в конце концов вся жидкость переходит в газообразное состояние.