О чем же мечтают физики теперь?

Что бы ни создавал человек — машины для облегчения своего труда, новые средства передвижения, ракеты для освоения космоса, — везде нужна энергия. Освоенные запасы энергии на Земле не так уж велики. Предполагаемых запасов угля, нефти и природного газа при быстро растущей колоссальной потребности в энергии хватит не более чем на 100—150 лет. Да и, кроме того, эти вещества являются весьма ценным химическим сырьем и, по-видимому, через несколько десятков лет будет считаться варварством сжигать химическое горючее в топках паровых котлов. На Земле имеются большие ресурсы белого угля — водной энергии, но, несомненно, энергия рек сравнительно скоро будет полностью освоена. Дальнейший технический прогресс и жизнь человечества будут зависеть от других источников энергии и в первую очередь от того, насколько хорошо люди сумеют использовать энергию атомного ядра.

Для того чтобы познакомить неподготовленного читателя с этой грандиозной задачей, нам пришлось бы пройти слишком длинный путь. Поэтому, чтобы не начинать издалека, автор принимает, что читателю известны основные сведения об атоме и атомном ядре, и лишь вкратце напомнит о строении этих частиц.

Некоторые трудности, возникающие при изложении процессов, происходящих в микромире, обойти нельзя. Да и в этом нет необходимости. Подготовка, которую получает школьник при 10—11-летнем образовании, вполне достаточна, чтобы понять механику микромира. А если иногда придется подумать, а может быть, и прибегнуть к помощи знакомого школьного учебника, то это только полезно. Знания, полученные с некоторым трудом, лучше усваиваются и запоминаются.