Открытие Нептуна

Другим блестящим торжеством закона всемирного тяготения было открытие в 1846 году новой планеты, названной Нептуном. Самое замечательное в этом открытии — то, что положение новой планеты на небе было указано путём вычислений.

Если бы вокруг Солнца обращалась только одна планета, её орбита, как показал ещё Ньютон, была бы точным эллипсом и всё время оставалась бы им. Иначе обстоит дело в случае движения планеты в солнечной системе среди других планет.

Рассмотрим, например, движение нашей Земли, третьей планеты по расстоянию от Солнца. На Землю действуют, во-первых, притяжение Солнца, а затем притяжение Луны, притяжения Меркурия и Венеры, притяжения Марса, Юпитера, Сатурна, Урана, Нептуна и Плутона и, наконец, притяжения спутников последних пяти планет.

Все эти силы по сравнению с притяжением Солнца очень малы и потому будут лишь очень незначительно, хотя и непрерывно, изменять орбиту Земли, то есть её форму, размеры и положение в пространстве. Небесной механикой разработаны методы, которые дают возможность вычислять эти небольшие отклонения или возмущения в движении Земли и других планет.

К 1820 году, спустя почти 40 лет после случайного открытия Вильямом Гершелем планеты Уран (1781 г.), имелся уже большой ряд её точных наблюдений. Кроме того, обнаружилось, что ещё до открытия Урана Гершелем эта планета наблюдалась четыре раза — наблюдатели отмечали её положение, принимая её за звезду.

В 1792 году астроном Жан Деламбр (1749—1822 гг.) опубликовал первые таблицы движения Урана. Эти таблицы, однако, находились в согласии с наблюдениями только до второго десятилетия XIX века, а затем появились расхождения между вычисленными и наблюдаемыми положениями планеты на небе. В 1821 году эти расхождения по долготе превышали уже одну минуту. Это было небольшое уклонение (примерно 1/зо поперечника полного лунного диска), но оно стало тревожить астрономов. Новые вычисления и проверки таблиц показали, что либо старые наблюдения были неточны, либо на движение планеты действовала какая-то неизвестная сила.

Гёттингенская академия наук (Германия) в 1842 году назначила премию за разработку теории движения Урана. В 1845 году этот труд принял на себя французский учёный Леверье. Результаты своего труда он изложил в книге «Исследование движения планеты Гершеля», вышедшей из печати в 1846 году.

Леверье показал, что загадочные неправильности движения Урана могут быть объяснены только одной причиной: притяжением ещё неизвестной планеты, находящейся дальше Урана.

Учёный поставил перед собой задачу найти эту далёкую планету. Однако выделить её из множества звёзд при простых поисках с помощью телескопа было бы чрезвычайно трудно. Поэтому Леверье решил вычислить вероятное местонахождение планеты на небе. Ему удалось блестяще

Страница 1 of 212